Diverso

¿Cómo buscamos vida inteligente extraterrestre?

¿Cómo buscamos vida inteligente extraterrestre?

Durante siglos, la humanidad ha estado cautivada por la idea de encontrar vida inteligente extraterrestre más allá de nuestro planeta.

En muchos sentidos, esto es una consecuencia de que los astrónomos descubrieron que los planetas de nuestro Sistema Solar no eran tan diferentes de la Tierra, así como del hecho de que nuestro Sol es uno de los miles de millones dentro de nuestra galaxia (y nuestra galaxia uno de los billones dentro del cosmos). ).

Sin embargo, solo ha sido en el último siglo que se han realizado esfuerzos para encontrar vida más allá de la Tierra. Estos esfuerzos son en gran parte el resultado del desarrollo de la radioastronomía, donde se utilizan antenas para detectar ondas de radio de fuentes cósmicas.

En las últimas décadas, nuestros métodos han crecido y madurado, hasta el punto en que podemos buscar por todas partes signos de vida.

Pero como dijo Enrico Fermi, "¿dónde están todos?" En otras palabras, si la posibilidad de vida inteligente es remotamente posible, ¿por qué la humanidad no ha encontrado ninguna evidencia de vida por ahí?

Esta pregunta no solo es la base de la famosa paradoja de Fermi, sino que también se encuentra en el corazón de la búsqueda en curso de la humanidad de inteligencia extraterrestre (SETI).

Entonces, ¿cómo vamos con esta tarea? ¿Cuáles son nuestros métodos y con qué tipo de limitaciones estamos trabajando? Y ya que estamos en eso, ¿qué tan probable es que encontremos evidencia de inteligencias extraterrestres (ETI) en nuestra galaxia o en el Universo en general?

La ecuación de Drake:

En 1961, el astrónomo de Cornell Francis Drake propuso su famosa ecuación para calcular el número de civilizaciones extraterrestres en nuestra galaxia con las que podríamos comunicarnos en un momento dado. Conocida como la Ecuación de Drake, esta fórmula para determinar quién podría estar ahí afuera ha informado una gran parte de los esfuerzos de investigación de SETI de la humanidad.

La ecuación se expresa matemáticamente como N = R * x fp x ne x fl x fi x fc x L, donde:

N es la cantidad de ETI con las que podríamos comunicarnos
R * es la tasa promedio de formación de estrellas en nuestra galaxia.
fp es el número de estrellas que tienen un sistema de planetas
ne es el número de planetas que podrán albergar vida
fl es el número de planetas que desarrollarán vida
fi es el número de planetas que desarrollarán vida sensible (también conocida como inteligente)
fc es el número de civilizaciones que desarrollarán tecnologías avanzadas
L es el tiempo que estas civilizaciones tendrán para transmitir señales de radio u otras comunicaciones al espacio.

Lo alentador de la Ecuación de Drake es que, incluso cuando se ajusta a valores muy conservadores, el número de ETI que existirían en nuestra galaxia sigue siendo significativo. Por ejemplo, los científicos estiman que hay entre 200 y 400 mil millones de estrellas en nuestra galaxia, con nuevas estrellas formándose todo el tiempo. Además, un trabajo reciente con la investigación de planetas extrasolares (también conocidos como exoplanetas) ha revelado que es probable que la mayoría de los sistemas estelares alberguen al menos un planeta.

Estos mismos esfuerzos de investigación también han encontrado muchos exoplanetas que existen dentro de la zona habitable circunsolar de sus estrellas (también conocida como "Zona Ricitos de Oro"), la región donde las temperaturas son lo suficientemente cálidas como para sustentar la existencia de agua líquida en la superficie del planeta.

RELACIONADO: ¿QUÉ SE SIGNIFICA POR "ZONA HABITABLE" Y CÓMO LO DEFINIMOS?

Estos descubrimientos han indicado que dentro de un buen número de sistemas estelares, hay mundos que son capaces de sustentar la vida tal como la conocemos.

Entonces, incluso si asumimos que solo el 1% de todos los planetas en nuestra galaxia es capaz de albergar vida, y solo el 1% de ellos desarrollará vida, y solo el 1% de ellos desarrollará tecnología avanzada, etc., etc., y que estos las civilizaciones solo tendrán unos pocos miles de años antes de que se extingan, todavía obtenemos resultados que dicen que debería haber al menos unas pocas civilizaciones alienígenas en un momento dado.

Desafortunadamente, y como probablemente pueda ver, la ecuación está sujeta a mucha incertidumbre. Para empezar, no tenemos idea de cuántos planetas "potencialmente habitables" es probable que estadísticamente den lugar a vida. Esto también se aplica al número de planetas que apoyarán el desarrollo de la vida compleja, y mucho menos a la vida sensible, y cuántos de ellos podrán desarrollar tecnologías que podamos reconocer.

Cuando toma todo eso en cuenta, comienza a comprender por qué SETI es un negocio tan duro e intensivo en investigación. Los científicos están buscando agujas en el pajar cósmico, pero no están seguros de si esas agujas serán reconocibles o no.

Entonces, la pregunta sigue siendo, ¿cómo estamos buscando exactamente signos de inteligencia extraterrestre en el cosmos? ¿Y lo reconoceríamos si lo viéramos?

SETI frente a METI:

Primero, es necesario hacer una distinción importante cuando se trata de la búsqueda de ETI, y esa es la diferencia entre medidas pasivas y activas.

Mientras que las medidas pasivas describen casi todos los esfuerzos de SETI hasta la fecha, también ha habido varios intentos de enviar mensajes que serían detectables por ETI. Esto es lo que se conoce como mensajería de inteligencia extraterrestre o METI.

Mientras que organizaciones como Search for Extra-Terrestrial Intelligence Institute y muchos observatorios de radio de todo el mundo se han dedicado a escuchar señales de vida inteligente durante generaciones, las organizaciones sin fines de lucro como Messaging Extraterrestrial Intelligence International son menos numerosas y adoptan un enfoque más activo.

Y mientras que el término SETI parece haber surgido con el tiempo, el término METI fue acuñado por el científico ruso Alexander Zaitsev, quien trató de establecer una distinción entre métodos pasivos y activos para encontrar evidencia de civilizaciones extraterrestres. Como explicó Zaitsev en un documento de 2006 sobre el tema:

“La ciencia conocida como SETI se ocupa de la búsqueda de mensajes de extraterrestres. La ciencia METI se ocupa de la creación de mensajes a los extraterrestres. Por lo tanto, los proponentes de SETI y METI tienen perspectivas bastante diferentes. Los científicos de SETI están en condiciones de abordar solo la pregunta local "¿Tiene sentido el SETI activo?" En otras palabras, ¿sería razonable, para el éxito de SETI, transmitir con el objeto de atraer la atención de ETI? A diferencia de Active SETI, METI no persigue un impulso local y lucrativo, sino uno más global y desinteresado: superar el Gran Silencio en el Universo, llevando a nuestros vecinos extraterrestres el tan esperado anuncio '¡No estás solo!' "

También vale la pena mencionar que si bien los esfuerzos de SETI y METI están interrelacionados y han evolucionado juntos a lo largo del tiempo, el primero es anterior al segundo en varias décadas y solo en los últimos años METI ha comenzado a destacarse por sí solo.

Además, hay preguntas sin resolver sobre la eficacia e incluso la seguridad de estos métodos. Por ejemplo, ¿es incluso una buena idea dejar que las ETI potenciales sepan dónde vivimos, suponiendo que no sean del todo amigables?

Sin embargo, esas son preguntas que tendrán que esperar otro día. Mientras tanto, existe la cuestión más urgente de cómo buscamos ETI y qué buscamos. Estos se pueden dividir en dos categorías amplias, que equivalen a buscar signos de vida (biofirmas) y signos de actividad (tecnofirmas).

Búsqueda de "biofirmas":

Debido a los desafíos bastante importantes asociados con la búsqueda de vida más allá de nuestro Sistema Solar, los científicos se ven obligados a adoptar lo que se conoce como el "enfoque de la fruta madura". Esto equivale a buscar signos de “vida tal como la conocemos”, que se conocen colectivamente como firmas biológicas.

RELACIONADO: DIMENSIÓN DE UNA CIVILIZACIÓN CON LA ESCALA KARDASHEV

Las biofirmas, en pocas palabras, son indicadores reveladores de que podría existir vida en un planeta o cuerpo celeste. Estos pueden incluir ciertos tipos de elementos atmosféricos (gas oxígeno, dióxido de carbono, metano, etc.), isótopos estables, minerales, moléculas orgánicas, pigmentos o cualquier otra cosa que los científicos asocien con procesos biológicos.

Por ejemplo, los astrónomos a menudo intentan obtener espectros de las atmósferas de exoplanetas para determinar sus composiciones químicas. A veces, esto es posible utilizando la fotometría de tránsito, donde un planeta pasa frente a su estrella en relación con el observador. Estos tránsitos permiten a los astrónomos determinar la presencia, el tamaño y la órbita de un exoplaneta.

Pero a veces, en las circunstancias adecuadas, la luz que atraviesa la atmósfera del planeta también permite estudios espectroscópicos que permiten a los astrónomos saber qué compuestos químicos hay.

La presencia de gas oxígeno en la atmósfera de un planeta no solo se considera una indicación de que podría ser "potencialmente habitable", sino que también está habitada. Esto se debe a que, en la Tierra, el oxígeno gaseoso es un subproducto de la fotosíntesis, un proceso biológico. Lo mismo ocurre con el dióxido de carbono.

Mientras que los planetas y las bacterias simples consumen dióxido de carbono a través de la fotosíntesis y producen oxígeno, las formas de vida de los mamíferos consumen oxígeno y producen dióxido de carbono como producto de desecho. El metano también es un producto de desecho, el resultado del proceso digestivo de ciertos mamíferos (como las vacas), y se libera cuando la materia orgánica se descompone.

Los científicos también esperan utilizar telescopios de próxima generación para estudiar más exoplanetas mediante un proceso conocido como Direct Imaging. Como sugiere el nombre, aquí es donde los científicos pueden detectar un planeta capturando la luz reflejada en su superficie y / o atmósfera.

Esto contrasta con los métodos indirectos que se utilizan actualmente, como la fotometría de tránsito o la influencia gravitacional que los exoplanetas tienen en sus estrellas (también conocido como el método de velocidad radial o espectroscopia Doppler).

Si los científicos pueden obtener espectros directamente de la superficie de un planeta, podrán ver qué longitudes de onda de luz se absorben y cuáles se irradian. Este método, que fue respaldado por el famoso astrónomo Carl Sagan, podría proporcionar evidencia de vida al indicar la presencia de fotosíntesis.

Gracias a décadas de observación de la Tierra, los científicos han llegado a comprender que la vegetación verde se puede identificar desde el espacio utilizando lo que se llama Vegetation Red Edge (VRE). Este fenómeno se refiere a cómo las plantas verdes absorben la luz roja y amarilla mientras reflejan la luz verde, mientras que al mismo tiempo brillan intensamente en longitudes de onda infrarrojas.

Al mismo tiempo, la fotosíntesis basada en la retina (que puede ser anterior a la fotosíntesis basada en la clorofila) absorbe con más fuerza en las partes verde-amarillo del espectro y emite luz violeta. De esta manera, se podrían identificar formas más básicas de fotosíntesis buscando luz violeta.

Buscando "Technoignatures":

De la misma forma que las biofirmas son indicios de una posible vida en otro planeta o cuerpo celeste, las tecno-firmas son indicios de una posible actividad tecnológica. En este sentido, los científicos están buscando tecnologías que sabemos que funcionan (porque las hemos probado nosotros mismos) o que al menos son científicamente viables.

RELACIONADO: MEGASTRUCTURAS: ¿UNA SEÑAL DE EXTRANJEROS MÁS GRANDES QUE LA VIDA?

De todas las tecnofirmas que se deben considerar e investigar, las señales de comunicación por radio son las más consagradas. Sin embargo, se han propuesto muchos otros métodos basados ​​en tecnologías que se sabe que son viables (o al menos teóricamente).

Estos puntos se resumieron muy bien en el Taller de Tecnofirmas de la NASA, que tuvo lugar en septiembre de 2018. En noviembre, se publicó el informe del taller, titulado "La NASA y la búsqueda de firmas tecnológicas".

Según el informe, si bien no se ha encontrado evidencia de señales de radio que fueran claramente de origen artificial, la radioastronomía sigue siendo un medio viable para buscar ETI. De la misma manera, las señales de energía dirigida (láser) se han considerado como un posible medio de comunicación y / o propulsión.

Los defensores de esto incluyen al profesor Philip Lubin de la Universidad de California en Santa Bárbara (UCSB) y al profesor Abraham Loeb de la Universidad de Harvard. Ambos profesores son defensores del uso de energía dirigida como medio de propulsión de naves espaciales y están profundamente involucrados en el primer intento de crear una nave espacial de este tipo: Breakthrough Starshot.

La propuesta pide el uso de láseres para acelerar una vela ligera hasta velocidades del 20% de la velocidad de la luz, lo que le permitiría llegar a Alpha Centauri en solo 20 años. Como explicó Lubin en un artículo de investigación reciente, esta tecnología también podría considerarse una firma tecnológica.

De la misma manera que Lubin y sus colegas investigadores están trabajando en conceptos de energía dirigida por motivos de propulsión, defensa planetaria, escaneo, transmisión de energía y comunicaciones, otras especies también podrían hacerlo.

Suponiendo que las ETI usan energía dirigida para propósitos similares, los astrónomos podrían observar sistemas de estrellas y planetarios cercanos en busca de señales de "desbordamiento" (es decir, destellos errantes de energía láser) o posiblemente incluso balizas láser. Otros medios de comunicación que se han propuesto van desde neutrinos hasta Fast Radio Bursts (FRB) e incluso ondas gravitacionales.

Como ya se señaló, las megaestructuras también se consideran una firma tecnológica viable. El concepto se popularizó durante la década de 1960 gracias al trabajo de científicos como el físico teórico inglés-estadounidense Freeman Dyson y el astrofísico ruso Nikolai Kardashev.

En 1960, Dyson publicó un artículo titulado "Búsqueda de fuentes estelares artificiales de radiación infrarroja", que proponía que las especies inteligentes podrían eventualmente crear megaestructuras que pudieran aprovechar la energía de sus estrellas, en adelante conocidas como "Esferas Dyson" o "Dyson". Estructuras ”.

Otras megaestructuras que se han propuesto incluyen Ringworlds (o Niven Ring, después de Larry Niven), que consisten en uno o muchos anillos que orbitan una estrella. También está el Matrioshka Brain propuesto por el escritor de ciencia ficción Robert Bradbury, quien previó una computadora masiva formada por varias estructuras Dyson dispuestas una dentro de la otra (como una muñeca matryoshka) que usaba la energía de una estrella como fuente de energía.

También está el Stellar Engine (también conocido como Shkadov Thruster), donde se construye una megaestructura alrededor de la estrella de tal manera que puede enfocar el viento solar de la estrella en una dirección, generando así propulsión y moviendo la estrella. Y luego está el Alderson Disk (o Disk World), propuesto por el científico de la NASA Dan Alderson, donde se construiría un disco plano masivo alrededor de la estrella para maximizar el espacio habitable.

En 1963, basándose en el trabajo con los esfuerzos de SETI de Rusia, Kardashev creó un sistema de clasificación de tres niveles para especies inteligentes basado en su nivel de desarrollo tecnológico.

Conocido como la escala de Kardashev, este sistema clasificaba las especies según su capacidad para aprovechar la energía de su planeta, sistema solar y galaxia, respectivamente. La capacidad de aprovechar esta energía dependería teóricamente de megaestructuras de complejidad y enormidad cada vez mayores.

Los esfuerzos para detectar tales estructuras han incluido la astronomía infrarroja (como recomendó Dyson), que consistiría en identificar megaestructuras alrededor de las estrellas basándose en sus firmas de energía infrarroja. Si bien estas estructuras absorberían energía electromagnética (luz) de sus estrellas, irradiarían energía en forma de calor (infrarrojo) que podría detectarse.

Un enfoque más moderno implica la investigación de planetas extrasolares, donde se ha utilizado la fotometría de tránsito para intentar discernir la presencia de estructuras artificiales masivas alrededor de una estrella. Un buen ejemplo de esto es el caso de KIC 8462852 (también conocido como Estrella de Tabby), donde se vieron extrañas caídas en el brillo de la estrella como una posible indicación de una megaestructura (aunque esto sigue siendo completamente especulativo).

Los científicos también han recomendado el uso de este método para buscar constelaciones masivas de satélites artificiales alrededor de un planeta. Estos anillos, conocidos como Clarke Belts (nombrados en honor al difunto y famoso autor de ciencia ficción y futurista Arthur C. Clarke), no solo indicarían la presencia de una cultura avanzada, sino una que es capaz de comunicarse con nosotros.

Otra firma tecnológica que los científicos han considerado buscar son los signos de actividad industrial en un planeta. También en este caso, el dióxido de carbono se consideraría un indicio de una civilización avanzada, junto con otros productos químicos industriales (monóxido de carbono, ozono a nivel del suelo, metales tóxicos, CFC, etc.).

Los isótopos radiactivos también serían un indicador, ya que podrían ser el resultado de pruebas nucleares (o posiblemente una guerra). Otra posible (y emocionante) firma tecnológica serían los signos de viajes espaciales. Por ejemplo, el lanzamiento de cohetes desde un planeta produciría una firma de calor que podría detectarse con instrumentos de suficiente sensibilidad.

Las naves espaciales interestelares también podrían detectarse a partir de las diversas formas de radiación que emiten, desde fotones hasta radiación de ciclotrón, que serían fácilmente discernibles a partir de la radiación de fondo. Otras posibles firmas tecnológicas que los científicos podrían estar buscando son los artefactos extraterrestres basados ​​en el espacio (o "mensajes embotellados").

Estos podrían tomar la forma de naves espaciales que contienen mensajes similares a la "Placa del Pionero" de la Pionero 10 y 11 misiones, o el "Disco de Oro" de la Voyager 1 y 2 misiones, ¡ambas ahora en el espacio interestelar!

La historia y los métodos de SETI / METI:

El primer ejemplo conocido de SETI es un experimento realizado por Nikola Tesla. En 1896, propuso usar una versión extrema de su sistema de transmisión eléctrica inalámbrica para contactar a una civilización en Marte (lo que se creía posible en ese momento).

En 1899, mientras realizaba experimentos en su estación experimental en Colorado Springs, pensó que había detectado una señal de Marte cuando una extraña señal estática se cortó cuando Marte se puso en el cielo (lo que nunca fue confirmado).

Marte continuó siendo la fuente de estudios de radio durante muchas décadas, pero sin resultados concluyentes. Pero en las décadas de 1950 y 1960, el creciente interés en la exploración espacial y el avance de la tecnología permitió los primeros proyectos SETI dirigidos a otros sistemas estelares.

Por ejemplo, en 1960, Francis Drake realizó el primer experimento SETI moderno utilizando el radiotelescopio en el Observatorio Nacional de Radioastronomía en Green Bank, Virginia Occidental.

Conocido como Proyecto Ozma, este experimento examinó a Tau Ceti y Epsilon Eridani en busca de señales de radio cercanas a los 1420 MHz, que corresponde a la frecuencia del gas hidrógeno frío en el espacio interestelar. Desafortunadamente, Drake y sus colegas encontraron poco más que estática.

Después de este proyecto, las encuestas de radio SETI se volvieron mucho más comunes. En 1971, la NASA financió un estudio SETI que pedía la construcción de un conjunto de radiotelescopios con 1.500 antenas, conocido como Proyecto Cyclops. Si bien nunca se construyó, este informe formó la base de gran parte del trabajo de SETI que siguió.

En 1974, la transmisión más poderosa jamás enviada deliberadamente al espacio se realizó desde el radiotelescopio de Arecibo en Puerto Rico. Esto se conocía como el Mensaje de Arecibo y consistía en un mensaje simple y pictórico que fue compuesto por Francis Drake y Carl Sagan.

El mensaje estaba compuesto por 1679 dígitos binarios (el producto de dos números primos) y estaba organizado de forma rectangular en 73 filas por 23 columnas (también números primos).

El mensaje contiene muchos elementos que, en orden descendente, incluyen los números del uno al diez en blanco, los números atómicos de hidrógeno, carbono, nitrógeno, oxígeno y fósforo (los componentes básicos del ADN) en violeta, las fórmulas para los azúcares y bases en los nucleótidos del ADN (en verde), el número de nucleótidos en el ADN y un gráfico de su estructura de doble hélice del ADN (blanco y azul), y una figura de palo que representa el perfil de un ser humano.

También se incluyó la población humana de la Tierra (rojo, azul / blanco y blanco respectivamente), un gráfico del Sistema Solar que indica de dónde venía la señal (amarillo) y un gráfico del radiotelescopio de Arecibo y las dimensiones del plato de antena (morado, blanco y azul). El mensaje estaba dirigido al cúmulo globular de estrellas M13, que se encuentra aproximadamente a 21.000 años luz de la Tierra y contiene miles de estrellas.

También están los esfuerzos del Observatorio de Radio del Estado de Ohio, también conocido como el Observatorio "Big Ear". Propuesto originalmente en 1955 y construido en 1957, este radiotelescopio de plano plano fue responsable de una de las detecciones más importantes en la historia de la investigación de SETI. Esto ocurrió el 15 de agosto de 1977, cuando el observatorio recibió una señal muy fuerte que parecía provenir de la constelación de Sagitario.

Al día siguiente, el astrónomo voluntario Jerry Ehman rodeó con un círculo la señal indicada en una copia impresa y escribió "¡GUAU!" en el margen. Este evento, que llegó a ser conocido como el “¡GUAU! Signal ”, es considerado por muchos como el mejor candidato para una señal de radio detectada desde una posible fuente extraterrestre. Los estudios posteriores de la constelación de Sagitario no han podido detectarla desde entonces.

En 1980, a Carl Sagan se unieron Bruce Murray y Louis Friedman del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA (NASA JPL) para fundar la Sociedad Planetaria de los Estados Unidos. Creada en parte como un vehículo para los estudios SETI, la sociedad jugó un papel importante en el desarrollo de programas y software relacionados con SETI. Esto incluyó "Suitcase SETI", un analizador de espectro de escritorio desarrollado por el físico de Harvard Paul Horowitz en 1981.

Esto llevó a la creación de Sentinel, un proyecto que se basó en el radiotelescopio Harvard / Smithsonian de 26 metros (85 pies) en el Observatorio Oak Ridge y se desarrolló entre 1983 y 1985. Estos esfuerzos fueron seguidos por el Ensayo Extraterrestre Megachannel (META ) en 1985 y el Ensayo extraterrestre de mil millones de canales (BETA) en 1995. En 1999, después de una tormenta de viento, el radiotelescopio Harvard / Smithsonian se cayó y sufrió graves daños.

En 1992, el gobierno de los Estados Unidos comenzó a financiar el Programa de Observación de Microondas (MOP) de la NASA, que se planeó como un esfuerzo a largo plazo para realizar un estudio general del cielo y 800 estrellas cercanas específicas. Este proyecto se basó en las antenas de radio asociadas con la Red de Espacio Profundo (DSN) de la NASA, así como el Telescopio Green Bank y el radiotelescopio de 300 m (1000 pies) en el Observatorio de Arecibo en Peurto Rico.

Después de un año, el Congreso de los Estados Unidos canceló el programa y el equipo del MOP se vio obligado a continuar sin financiamiento gubernamental. En 1995, el Instituto SETI resucitó el programa con financiamiento privado y lo llamó Proyecto Phoenix. Entre 1995 y 2004, el proyecto realizó observaciones de 800 estrellas en un radio de 200 años luz.

En 2015, los astrónomos ciudadanos del proyecto Planet Hunters anunciaron un comportamiento extraño proveniente de KIC 8462852, una estrella ubicada a 1.470 años luz de la Tierra en la constelación de Cygnus. Usando datos del Telescopio Espacial Kepler, el equipo notó una caída del 22% en la luminosidad proveniente de la estrella que no parecía ser el resultado de fenómenos naturales.

El equipo publicó un artículo sobre sus hallazgos y la estrella fue apodada Tabby's Star (también conocida como Boyajian's Star) en honor a la líder del equipo, Tabetha Boyajian. Entre 2015 y 2018, se registraron más caídas en el brillo y se hicieron múltiples intentos para explicar el comportamiento, que van desde cometas en tránsito y un planeta consumido hasta un disco de escombros, un sistema de anillos e incluso una megaestructura alienígena.

En 2016, la organización sin fines de lucro Breakthrough Initiatives (fundada por el multimillonario ruso-israelí Yuri Milner) lanzó Breakthrough Listen, el programa SETI más grande hasta la fecha. Listen combina observaciones de ondas de radio del Observatorio Green Bank y el Observatorio Parkes, y observaciones de luz visible del Buscador Automatizado de Planetas.

El 26 de octubre de 2016, Breakthrough Listen dedicó ocho horas de alcance a Tabby’s Star para "escuchar" cualquier señal de señales de radio. Se realizaron observaciones de seguimiento en los meses siguientes, pero no se detectaron señales.

En el mismo año, China completó el radiotelescopio esférico de apertura de quinientos metros (FAST), también conocido como. Tianyan, o el "Ojo del Cielo". Con un plato de antena de radio que mide 500 m (1.600 pies) de diámetro, es el radiotelescopio de apertura llena más grande del mundo y se dedicará a la investigación de SETI en un futuro próximo.

En 2017, se completó la construcción del Experimento Canadiense de Mapeo de la Intensidad del Hidrógeno (CHIME). Este radiotelescopio interferométrico, que se encuentra en el Dominion Radio Astrophysical Observatory (DRAO) en Columbia Británica, será intrínseco al estudio de Fast Radio Bursts (FRB).

Ejemplos de estudios de radio en curso incluyen el Allen Telescope Array del Instituto SETI, el Observatorio de Arecibo, el Telescopio Robert C. Byrd Green Bank, el Telescopio Parkes y el Very Large Array (VLA), el proyecto SETI @ home y Breakthrough Listen.

Ejemplos de estudios en curso de luz óptica y de infrarrojo cercano (NIL) incluyen el instrumento SETI óptico de infrarrojo cercano (NIROSETI), el Sistema de matriz de telescopios de imágenes de radiación muy energética (VERITAS), el Explorador de estudios de campo amplio de objetos cercanos a la Tierra (NEOWISE) y el espectrómetro Keck / Echelle de alta resolución (HIRES).

De manera similar, se han realizado estudios de otras galaxias utilizando el Explorador de sondeos infrarrojos de campo amplio (WISE) y el Sondeo de cielo de dos micrones (2MASS). Se están realizando otras búsquedas en curso con el satélite astronómico infrarrojo (IRAS) y las fuentes que desaparecen y aparecen durante un siglo de observaciones (VASCO).

Limitaciones actuales y el futuro de SETI:

Hasta ahora, todos los esfuerzos de la humanidad para encontrar evidencia de vida extraterrestre o ETI no han arrojado nada concreto. Si bien hay algunos ejemplos de fenómenos cósmicos que continúan desafiando toda explicación (la señal ¡WOW!, FRB y quizás la estrella de Tabby), no se ha encontrado ninguna evidencia convincente y la paradoja de Fermi aún se mantiene.

Parte de las razones de esto tiene que ver con los instrumentos y métodos en los que la humanidad se ha basado hasta ahora. Por ejemplo, como indicó el informe del Taller de firma tecnológica de la NASA, los límites superiores actuales de firmas de ondas de radio son bastante débiles. Esto se debe a una combinación de la inmensidad del espacio y al hecho de que cualquier fuente de radio artificial tendría que ser de banda extremadamente estrecha (mientras que las transmisiones de radio de banda ancha son algo común en nuestra galaxia).

Además, nuestra capacidad para observar planetas distantes también es limitada. Si bien los astrónomos han confirmado la existencia de casi 4000 exoplanetas en las últimas décadas, la gran mayoría fueron descubiertos mediante métodos indirectos. Esto ha impedido que los científicos puedan estudiar exoplanetas con mayor detalle, lo que ha impuesto límites a la búsqueda de biofirmas y tecno-firmas.

Pero quizás las mayores limitaciones sean conceptuales. Como ya se ha señalado varias veces, los astrónomos se ven obligados a buscar vida y tecnología "tal como la conocemos". Si bien esto nos permite limitar la búsqueda considerablemente, también es muy limitante. Tal como está, la humanidad conoce un solo planeta y un conjunto de condiciones bajo las cuales puede existir la vida: la Tierra, un planeta rocoso ubicado dentro de la "Zona Ricitos de Oro" de nuestro Sol.

De acuerdo con las teorías más aceptadas, la vida comenzó en la Tierra en forma de bacterias simples. Si bien nuestra atmósfera estaba compuesta inicialmente por una columna tóxica de dióxido de carbono y metano, la presencia de bacterias fotosintéticas finalmente la convirtió en una compuesta de nitrógeno y oxígeno gaseoso. También se cree que la actividad tectónica ha jugado un papel importante en el surgimiento y evolución de la vida.

No es de extrañar entonces por qué la búsqueda de "planetas potencialmente habitables" alrededor de estrellas distantes se centra en planetas rocosos que orbitan lo suficientemente cerca de sus estrellas como para contener agua líquida en sus superficies. Dadas nuestras limitaciones actuales, tanto tecnológica como conceptualmente, los científicos solo han podido buscar signos asociado con la vida, más que con la vida misma.

Sin embargo, es probable que gran parte de eso cambie en los próximos años y décadas, gracias en gran parte al despliegue de telescopios de próxima generación. Estos incluyen el Telescopio Espacial James Webb (JWST), cuyo lanzamiento está programado para 2021. Como el telescopio espacial más grande jamás desplegado y con instrumentos superiores, el JWST podrá realizar astronomía infrarroja con una sensibilidad mucho mayor.

Otro telescopio espacial que se encuentra actualmente en desarrollo es el Telescopio de reconocimiento infrarrojo de campo amplio de la NASA (WFIRST). Como sucesor del Hubble, el WFIRST capturará imágenes con calidad de Hubble cubriendo franjas de cielo 100 veces más grandes que su predecesor. Su avanzado conjunto de instrumentos también le permitirá realizar estudios del cielo en el infrarrojo cercano para responder preguntas fundamentales sobre la estructura y evolución del Universo y ampliar enormemente nuestro conocimiento de los sistemas planetarios alrededor de otras estrellas.

La misión PLAnetary Tránsitos y Oscilaciones de las Estrellas (PLATO) es otro telescopio espacial planificado actualmente en desarrollo por la Agencia Espacial Europea (ESA) y programado para su despliegue en 2026. Esta misión buscará tránsitos planetarios a través de hasta un millón de estrellas para descubrir y caracterizan planetas extrasolares rocosos alrededor de una variedad de estrellas, incluidas enanas rojas, subgigantes y estrellas enanas amarillas (como nuestro Sol).

La búsqueda de civilizaciones extraterrestres también se beneficiará de la introducción de telescopios terrestres de próxima generación que incorporan instrumentos de óptica adaptativa (que compensan la interferencia atmosférica). Estos incluyen el Extremely Large Telescope (ELT) del Observatorio Europeo Austral, que se encuentra actualmente en construcción en Chile y se espera que esté completo en 2025.

También está el Telescopio de Treinta Metros (TMT), que ha sido aprobado para su construcción en Mauna Kea, Hawái, y se espera que esté terminado a mediados de la década de 2020, y el Telescopio Gigante de Magallanes (GMT) que está en construcción en Las Campanas. Observatorio y cuya finalización está prevista para 2025.

Se espera que estos instrumentos, con su mayor sensibilidad, óptica adaptativa e instrumentos avanzados (un coronógrafo y un conjunto de espectrómetros y generadores de imágenes) permitan el estudio de planetas extrasolares utilizando Direct Imaging. Esto permitirá a los científicos estudiar las atmósferas de planetas "potencialmente habitables" y discernir la presencia de biofirmas y tecnofirmas como nunca antes.

Desafortunadamente, no se puede hacer mucho sobre nuestro marco conceptual para encontrar la vida. Dado que la humanidad está armada con un solo ejemplo de un planeta portador de vida (la Tierra) y una civilización tecnológicamente avanzada (la nuestra), es probable que nuestros esfuerzos se limiten a buscar "la vida tal como la conocemos".

Pero eso es lo bueno de la paradoja de Fermi: ¡solo necesita resolverse una vez! Essentially, all we need to do is find one example of life beyond our Solar System and we will know what other kinds of life to be on the lookout for. We will also know with certainty that humanity is not alone in the Universe!


Ver el vídeo: Cree que existe vida extraterrestre? (Diciembre 2021).